Kwetsbare economie

Klimaat en bodemgesteldheid stellen paal en perk aan de economische mogelijkheden van Bonaire. Grootschalige land- en tuinbouw of veeteelt is niet mogelijk, de visserij is klein en vooral gericht op de lokale markt. Behalve de zoutindustrie en de overslaghaven is er geen industrie van betekenis.

Dit heeft Bonaire weliswaar gevrijwaard van alle nadelen die op andere eilanden met de industrialisatie gepaard gingen (verkrotting, verpaupering, een stroom van ongewenste vreemdelingen, afname van tradities en sociale cohesie, milieuvervuiling), maar toch zouden veel Bonaireanen een flinke fabriek op hun eiland best willen verwelkomen.

Wat Bonaire in ieder geval wel in overvloed heeft is zonlicht, goede hotels en een van de mooiste onderwaterlandschappen ter wereld. Bonaire profiteert volop van de toeristenstroom; het is de kurk waarop de economie drijft. Veel eilandbewoners zijn voor hun bestaan volledig afhankelijk van het toerisme.

Deze afhankelijkheid heeft wel nadelen. Dit werd pijnlijk gevoeld na de terroristische aanslagen in de VS van september 2001 waarna met name Amerikanen massaal wegbleven. Als de dollar hoog staat is een verblijf duur en komen er minder mensen. Bovendien moet er ten behoeve van de toeristen en blanke inwoners van alles worden ingevoerd, van pakje boter tot airconditioning. De import van luxegoederen en consumptieartikelen is enorm toegenomen, artikelen die veel ‘gewone’ Bonaireanen niet kunnen betalen.

Daar komt bij dat de toeristische sector bijna geheel door buitenlanders is opgezet en buitenlanders de managersposities bezetten. Dit stemt de lokale bevolking soms bitter. Zij vinden dat ze niet genoeg meeprofiteren van de winsten die in het toerisme behaald worden en te weinig zeggenschap hebben over nieuwe investeringen.

Het succes van de economie van Bonaire valt of staat met de aantrekkelijkheid van het eiland als toeristische (duik)bestemming. Het eilandbestuur spreekt de wens uit om toerisme zo goed mogelijk te combineren met verantwoord natuurbeheer. Dit is niet alleen in het belang van de natuurlijke omgeving, maar ook essentieel voor de eilandeconomie en het bestaan van Bonaire als vakantiebestemming.

Zonder de natuur zou Bonaire immers z’n aantrekkingskracht voor toeristen verliezen met de daarbij behorende inkomende geldstroom.