Cobalt

Het dorpsbeeld van Cobalt.
Cobalt ©P199

Aan de Golden Route in het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario ligt ten noorden van North Bay het dorp Cobalt. Dat is een mijnstadje waar tegenwoordig vooral de toeristische nadruk wordt gelegd op de zilver-historie. Het wordt wel de historische zilver-hoofdstad van Canada genoemd. Zie over de Golden Route ook de pagina over Temagami.

In de zomer van 1903 werd hier zilver ontdekt en kwam de mijnbouw op gang. Historici schrijven die ontdekking toe aan de heren McKinley en Darragh. Zij waren ingehuurd om spoorbiels te leveren voor de bouw van een spoorweg vanaf North Bay naar het noorden. Tijdens hun werkzaamheden viel hun oog op glimmende metaalachtige plekken in het rotsgesteente. Verder rondkijken bracht ze bij een grintstrand aan de zuidoever van wat nu het meer Cobalt Lake is en toen Long Lake heette, waar datzelfde spul bleek te zitten. Ze stuurden enkele monsters naar een laboratorium in Montréal (Canadese provincie Québec) en kregen vervolgens te horen dat ze zilver gevonden hadden. De twee vroegen een mijnvergunning aan en het begin van Cobalts zilverfaam was een feit.

Kobalt

Nader geologisch onderzoek bewees ook het voorkomen van nikkel en kobalt, een hard magnetisch metaal dat veel lijkt op ijzer en nikkel. Het wordt onder meer gebruikt bij chemische, biologische, fysische en medische processen, bijvoorbeeld om aan glas en aardewerk een blauwachtige kleur te geven, supergeleidende metalen en permanente magneten te maken, hittebestendige legeringen te fabriceren voor vliegtuigmotoren, als grondstof te dienen voor de productie van snijgereedschappen en nylon, gebruikt te worden in veevoer, radioactieve merkstoffen te bereiden en als bron te dienen bij bestraling van kankers en tumoren.

Cobalt Station

Geologen en avonturiers volgden McKinley en Darragh spoedig. En bijna van de ene dag op de andere verrees er een kampement. De geoloog dr. Willet Green Miller werd door de overheid van de provincie Ontario naar het gebied gestuurd om onderzoek te doen naar de hoeveelheden zilver en andere mineralen die er gevonden zouden kunnen worden. Hij was het die op een gegeven moment een bord bij de uitstapplaats van de trein bij het kampement zette waarop hij 'Cobalt Station T. & N.O. Railway' had gekalkt. De letters stonden voor de toenmalige Temiskaming & Northern Ontario Railway. Hij wordt dan ook gezien als de naamgever aan wat uitgroeide tot het dorp Cobalt. Een monument in het centrum van het plaatsje herinnert hieraan. Het staat aan Silver Street/Highway 11B, tegenover het Cobalt Mining Museum. In 1910 verrees er een echt station en dat staat er nu nog steeds, aan Argentite Street aan de oever van Cobalt Lake.

Cobalt Northern Ontario Mining Museum

Meer over deze historie is te vinden in het Cobalt Northern Ontario Mining Museum aan 26 Silver Street in het hart van het plaatsje. Hier kun je je verdiepen in de geschiedenis van de mijnbouw in het noorden van Ontario. Het telt zeven ruimtes. Daarin is onder meer naar eigen zeggen 's werelds grootste display met zilvererts te bekijken. Verder zijn er exposities van mijnbouw-gereedschappen en -machines, over het leven in het Cobalt-kampement begin twintigste eeuw, en over het opsporen van zilverertslagen. In vitrines kun je ook een verzameling lichtgevende gesteenten bewonderen en een collectie met de hand gemaakte zilveren sieraden. Aandacht is er bovendien voor een dodelijke dynamiet-ontploffing in 1906, een pokken-epidemie in 1907, een verwoestende brand in 1909, een dodelijke griep-epidemie in 1918 en nog meer verwoestende branden in 1977, 1984 en 1986. Als je er de museum-mensen naar vraagt, kun je ook nog een rondleiding krijgen in de ondergrondse toegang van een verlaten mijn, de Colonial Adit.

LaRose Mine

In het museum is ook aandacht voor een verhaal over Fred LaRose. Die had in het mijnkamp een smederij geopend. Hij ergerde zich aan een tamelijk brutale vos die regelmatig bij hem in de buurt opdook. Op een gegeven moment gooide hij een zware hamer naar het dier. Dat wist natuurlijk op tijd weg te springen en met een flinke klap knalde het stuk gereedschap op een rots. Daarbij sprong een stuk van het gesteente af. Er onder kwam glinsterend metaal te voorschijn. LaRose had een rijke zilverader ontdekt. Hij bouwde er een mijn, de LaRose Mine, en die werd een van de meest winstgevende in de regio.

Heritage Silver Trail

Het Cobalt Northern Ontario Mining Museum is ook begin- en eindpunt van de zes kilometer lange Heritage Silver Trail. Er is een beschrijving verkrijgbaar van deze, met je eigen (huur)auto te rijden route. De tocht voert je door het ruige gebied rond Cobalt langs plekken waar resten van zilvermijnen zijn te vinden. Met informatiepanelen, markeringen langs het traject en locatie-borden wordt de historie duidelijk gemaakt en worden diverse zaken van de zilvermijnbouw uitgelegd. Er zijn uitkijkplatforms voor overzichten en wandeltrajecten om dichter bij uitgeputte mijnen te komen. Je komt onder andere bij de McKinley-Darragh Mill Site waar grote hoeveelheden erts werden fijngemalen en gesplitst in goede grondstof en afval, de Little Silver Vein waar zilvererts in dagbouw werd gedolven en waar je een ijskoude tunnel in kunt gaan die is gebruikt voor delving op diepere lagen, de Nipissing Mine Site waar je restanten van de mijnbouw kunt vinden en een afvalhoop is van stenen en mineralen, en de Right-Of-Way Mine Site waar je mijnbouw-machines kunt zien en waar je kunt bekijken hoe in de eerste helft van de twintigste eeuw zo'n zilvermijn werd ingericht.

Vijftig mijnen

Op het hoogtepunt, in 1911, werd in de omgeving van Cobalt zo'n negenhonderd ton zilver per jaar naar boven gehaald. Op een gegeven moment waren meer dan vijftig mijnen tegelijk in bedrijf. De gevonden aders lagen allemaal dicht onder het oppervlak, tot maximaal 120 meter, zodat diepe mijnschachten niet nodig waren. Op veel plaatsen was dagbouw voldoende: een gat in de grond graven en dan de erts weghakken. Tegen 1930 raakten de toen bereikbare zilveraders echter uitgeput en werden de mijnen gesloten. Nieuwe technologieën, nieuwe opspoor-mogelijkheden, het vermogen dieper te gaan en vooral nieuwe toepassingen voor kobalt dat met het zilver in de ertslagen vermengd zat, zorgden er echter voor dat in de jaren 1950 de draad weer werd opgepakt. Ook nu nog wordt zilver omhoog gehaald. Bovendien worden nog steeds nieuwe aders gevonden en nieuwe mijnen geopend, al is het tempo niet te vergelijken met de explosie van activiteiten van begin twintigste eeuw. Nog in 1995 is een nieuwe verwerkingsfabriek geopend en recent is het voorkomen van diamant aangetoond, wat weer nieuwe activiteiten met zich mee zal brengen.

Bunker Miiltary Museum

Zilver is overigens niet het enige bezienswaardige in Cobalt. Midden in het centrum aan 24 Prospect Avenue zit in het voormalige Fraser Hotel het Bunker Military Museum. Hier kun je displays zien over onder meer de Boerenoorlog van 1899 tot 1902 in zuidelijke Afrika, de twee wereldoorlogen van de twintigste eeuw, de Koreaanse oorlog van begin jaren 1950, de Vietnam-oorlog van de jaren 1960 en 1970, de Golfoorlog van begin jaren 1990 en conflicten tot vandaag de dag waaraan Canadese troepen hebben deelgenomen of bijdragen hebben geleverd. Tal van uniformen en gevechtsuitrustingen zijn er te zien evenals parachutes, insignes, foto's, ansichtkaarten, tijdschriften, boeken en persoonlijke uitrustingen, afkomstig uit vele landen.

Bestemmingen in de omgeving van Cobalt

  • Cochrane

    Een watertanken huizen in Cochrane, het eindpunt van de Golden Route.
    Het eindpunt van de Golden Route in het nabije noorden van de Canadese provincie Ontario is het plaatsje Cochrane. Dat ligt ten noorden van Iroquois Falls aan de...
  • Elliot Lake

    Elliot Lake bij het meer Lake Huron.
    Half twintigste eeuw waren goudzoekers actief in het gebied rond de Mississagi-delta, aan de noordoever van het North Channel in het meer Lake Huron bij de...
  • Englehart

    Een auto rijdt Englehart in Ontario binnen.
    Ongeveer halverwege tussen North Bay en Cochrane langs de Golden Route in het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario ligt het plaatsje Englehart. Dat...
  • Iroquois Falls

    Het bos rondom de Abitibi River bij Iroquois Falls.
    Begin twintigste eeuw droomde de zakenman Frank Anson van geluk in goud. In 1909 liet hij een paar studenten voor hem ten noorden van Kirkland Lake in Ontario...
  • Killarney Provincial Park

    Een meer in het Killarney Provincial Park.
    Ten zuidwesten van Sudbury in het nabije noorden van de Canadese provincie Ontario ligt het grote natuurgebied Killarney Provincial Park. Highway 637 gaat daar...
  • Kirkland Lake

    Een Tavern aan Main Street in Kirkland Lake.
    Na zilver komt goud. Na de zilvermijnen van Cobalt aan de Golden Route in het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario op deze pagina de goudmijnen van...
  • Mattawa

    Mattawa, de toeganspoort naar het nabije noorden van Ontario.
    Het dorp Mattawa is een van de toegangspoorten naar het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario. Het ligt bij de plaats waar de Mattawa River in de...
  • North Bay

    Huisje van de Dionne-vijfling in North Bay in de Canadese provincie Ontario (foto: Ronald de Lange)
    Even terug naar 28 mei 1934. Corbeil, vlak bij North Bay aan de rand van het Nabije Noorden in de Canadese provincie Ontario, is in rep en roer. Elzire Dionne...
  • Onaping

    De waterval Onaping Falls.
    Aan de noordwest-rand van het Sudbury Basin bij de zuidrand van het nabije noorden van de Canadese provincie Ontario ligt het dorpje Onaping. Het Sudbury Basin...
  • Pembroke

    Main Street van Pembroke met op de achtergrond de Canadese vlag.
    De oostelijke toegangsroute naar het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario loopt langs de noordoostkant van het natuurgebied Algonquin Park en gaat...
  • Sudbury

    De skyline van de grote stad Sudbury.
    De grote stad Sudbury in het nabije noorden van Ontario is de belangrijkste plaats in het Sudbury Basin en wordt Nickel CIty genoemd. De vondst en winning van...
  • Sudbury Basin

    Een sattelietfoto van de Sudbury Basin.
    Geologen en astronomen denken dat zo’n 1,85 miljard jaar geleden ten noorden van waar nu Georgian Bay in Ontario is, een meteoor neerstortte en ontplofte. Dit...
  • Temagami

    Een watervliegtuig in het meer bij Temagami.
    De weg van North Bay naar het noordelijker gelegen Timmins in het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario wordt de Golden Route genoemd, de gouden weg....
  • Timmins

    In ertsbergen zoeken naar een achtergebleven klompje goud in Timmins in de Canadese provincie Ontario (foto: Ronald de Lange)
    De goudkoorts in het Nabije Noorden van de Canadese provincie Ontario begon in 1909 in Timmins. Daar kwamen drie grote mijnen en enkele tientallen kleinere. Na...

Kaart van Cobalt en omgeving