Weerspannig en spectaculair

Het politieke en culturele leven in Noord-Spanje is geconcentreerd in Bilbao. De Baskische hoofdstad werd in 1997 op de kaart gezet met de bouw van het opzienbarende Guggenheim Museum. De Amerikaanse architect Frank O. Gehry creëerde een museum dat door koning Juan Carlos werd getypeerd als ‘...het meest indrukwekkende gebouw van de twintigste eeuw’. De recent afgeronde omvangrijke renovatie van de omringende binnenstad is een ode aan het museum, maar drukt sindsdien zwaar op de lokale begroting.

In de vreedzame dalen in het achterland lijkt het Baskisch separatisme verder weg dan ooit. Smalle wegen slingeren zich om lage bergen en rijgen stille dorpen aaneen. Ze zijn door Madrid allang vergeten en koesteren een tijdsrekening die het bestaan eindeloos vertraagt. Naast landschappen die vooral in het voorjaar prachtig zijn om doorheen te trekken, biedt Noord-Spanje ook een schat aan cultuur en niet altijd onomstreden tradities. Zoals in Pamplona, waar jaarlijks het spectaculaire feest van San Fermín wordt gehouden waarbij stieren door de straten worden gejaagd.

Zuidelijker, maar nog altijd in de luwte van de Pyreneeën, ligt het stadje El Ciego, ‘hoofdstad’ van de belangrijkste wijnstreek van Spanje, La Rioja. Een predicaat dat zijn bekroning vindt in bodega annex hotel Marqués de Riscal, een opmerkelijke creatie van architect Frank O. Gehry, die ook het Guggenheim in Bilbao ontwierp.