Victoria

De hoofdstad van het eiland ligt op een rotsplateau dat wordt omringd door uitgestrekte vruchtbare dalen die in terrasbouw worden bewerkt. Victoria is het bestuurlijke, culturele en economische hart van het eiland. Ter gelegenheid van het regeringsjubileum van de Engelse vorstin Victoria, kreeg de stad in 1887 zijn koninklijke naam. Veel inwoners geven de voorkeur aan de oude naam van de stad: Rabat, wat eenvoudig ‘stad’ betekent in het Arabisch.

Na de komst van een Arabisch expeditieleger op het eiland, werd het best verdedigbare deel van de stad ommuurd. Zo ontstonden twee afzonderlijke stadjes, net als in het geval van Rabat/Mdina op het hoofdeiland Malta. De zuidelijke bastions dateren uit de riddertijd.

Het sociale leven in Victoria speelt zich af in de benedenstad rond de Piazza Indipendenza of Independence Square. Er is een dagmarkt en zondags is er de Jewellery Market, de sierradenmarkt op de hoek van de St. Sabina Square. De belangrijkste historische bezienswaardigheden bevinden zich in de bovenstad, bereikbaar via de steil oplopende Castle Hill Street.

De citadel van Victoria kan geen reiziger ontgaan: van welke kant je de stad ook nadert, overal steken de markante bastions en torens fier en voornaam af tegen de hemel. Waar u zich op Gozo ook bevindt, Victoria blijft als baken altijd in zicht.

De noordelijke en westelijke verdedigingswerken van de stad dateren oorspronkelijk uit de 9e en 10e eeuw en zijn gebouwd door de arabieren. Die namen nog de moeite de stad tegen vreemde indringers waaronder Turken en piraten te verdedigen. Dat deden de ridders met hun komst naar de eilanden niet. Zij concentreerden zich op hun toenmalige hoofdstad Vittoriosa en later op Valletta. Ze lieten Gozo en daarmee Rabat aan hun lot over.

Pas in de late 16e eeuw wisten de inwoners van het gehavende Rabat de johannieters zover te krijgen dat zij hun vestingbouwer, de van de Heilige Stoel geleende Francesco Laparelli, naar Rabat stuurden om de danig gehavende bastions van de stad te herbouwen. Nadat de bewoners ook nog geld hadden weten los te peuteren van Filips II van Spanje, is er tussen de 16e en 18e eeuw aan de vestingwerken gebouwd.

Al die inspanningen bleken achteraf voor niets, want nieuwe bedreigingen bleven uit. Bovendien was de stad al lang over zijn muren heen gegroeid en dus alsnog onverdedigbaar. Na een aardbeving in 1693 raakte de citadel in verval. Napoleon had aanvankelijk dan ook geen moeite de stad in handen te krijgen. Maar het wangedrag van zijn soldaten lokte een volksopstand uit. De Fransen zochten daarop een veilig heenkomen in de citadel. Daar werden ze uiteindelijk door de Engelsen onder Nelson ‘bevrijd’. De huidige citadel is met geld van o.a. de UNESCO gerestaureerd.

Direct na het passeren van de stadspoort ligt aan Cathedral Square de Cathedral van Victoria. Bouwheer Lorenzo Gafa bouwde de kerk tussen 1697 en 1711. In 1864 werd Gozo tot zelfstandig bisdom uitgeroepen en werd de kerk kathedraal. Door geldgebrek is de kerk nooit helemaal afgebouwd. De koepel ontbreekt, bijvoorbeeld. Een kunstig geschilderde trompe l’oeil vult dat gemis visueel op.

De vloer bestaat voor een groot deel uit ingelegde marmeren grafstenen – tot in 1974 werden nog mensen in de kerk begraven. Zowel de kathedraal als het aanpalende kerkmuseum zijn voor het publiek geopend.

Binnen de citadel van Victoria bevinden zich verschillende musea. Interessant is de Citadel Armoury, het historische wapenmuseum uit hoofdzakelijk de riddertijd. Wanneer u plannen hebt om de tempels van Ġgantija te gaan bekijken die op het Xaghra-plateau even ten noorden van de stad liggen, is een bezoek aan het Gozo Museum of Archeology een goede voorbereiding .

 

Toeristische informatie

Tourist Information Office Gozo, No. 17, Independence Square, Victoria, Gozo VCT 1021, tel: 356 229 15452; fax: 356 215 50254.

Openingstijden: ma. t/m za. 09:00 tot 17:30 u; zo en officiële feestdagen: 09:00 tot 13:00 u. Het kantoor is gesloten op Eerste Kerstdag, Nieuwjaar, Goede Vrijdag en Eerste Paasdag